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为什么一些科学家认为,人类正处在第六次生命大灭绝中?

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环境保护生物学家、动物学家、生态学家、古生物学家和环境科学家,众多科学家越来越确信人类的活动正在对生物圈造成巨大的影响,很多人都认为:我们正在进入地球上即将发生的第六次大灭绝的早期阶段,也被称为“全新世灭绝”或“人类世灭绝”。

 

灭绝事件在整个进化史上非常常见

第六次生物灭绝的规模与地球上前五次物种大灭绝基本相同。大规模灭绝事件被归类为地球上75%或更多物种灭绝的事件。这个数字十分庞大,因为地球上的物种大约有1000万种,而每个物种中个体动物的数量更多。

 

根据化石记录,地球自诞生以来大约99.9%的生命已经灭绝,有些物种要么已经进化成了其他物种,要么就是有些物种的进化之路走进了死胡同(由环境压力造成的)。所以不可否认,灭绝事件在整个进化史上非常常见。据估计,自1500年以来,地球上1%的物种已经灭绝,如果照这种趋势继续下去,大规模的物种灭绝事件会在数万年后发生。但问题是,科学家认为这种趋势不会稳定的继续下去,由于人类的存在,地球上的生命可能会更早地达到大规模灭绝的时期,有可能是一个世纪或两个世纪。

 

最近的一次大灭绝事件发生在大约6300万年前,这次灭绝事件彻底消灭了恐龙。在大约5.41亿年的时间里,地球上生命的复杂性一直在缓慢增加(当寒武纪大爆发时,氧气首次出现在地球上),然而,第一个单细胞生物被认为是在大约40亿年前出现的。最严重的大灭绝是二叠纪-三叠纪大灭绝事件,它消灭了地球上大约95%的物种!与人类的寿命相比,大灭绝事件通常发生在很长的一段时间内,大多在数万年以上。但就地质时间而言,这是一个很短的时间。如果把地球自形成以来的历史压缩成24小时,那么人类的历史将只有不到一分钟的事件。

 

我们是怎么知道这些信息的?古生物学家和其他科学家已经研究了化石记录,可以看到在当代的地质时代之前,大规模灭绝事件是在哪个时期打断了地球上生命进化的连续性。通过使用碳年代测定法和研究化石记录等技术,科学家已经观察到了过去的五次物种大灭绝,这使科学家得出结论,剧烈的环境变化导致了这些大规模的灭绝事件,从化石证据和我们目前所掌握的科学知识来看,物种灭绝的原因包括地球气候的巨大变化,冰河时代、小行星撞击和火山活动。

人类的活动,会加剧物种的自然灭绝率

 

化石记录表明,在没有大规模灭绝事件的情况下,物种也会趋向于一个稳定地灭绝过程。这被称为“背景灭绝率”或者“自然灭绝率”,即每年每百万个物种中就会有一个物种自然灭绝,或者换一种说法:如果地球上只有一个物种,它将在一百万年后灭绝。目前认为,由于人类活动的影响,这一自然灭绝率已经大大提高,大多数的估计表明,目前这一比率大约是之前的100倍。

 

国际自然保护联盟(ICUN)发布了一份红色名单,这是一个全球物种数据库,记录了地球上物种的保护状况,大约从1500年开始,估计大约有1%的脊椎动物物种已经灭绝。目前我们有一些很好的保护措施,如大熊猫已经成功的从国际自然保护联盟极度濒危物种红色名单中除名。然而,就在同年,澳大利亚考拉被列为极度濒危物种。

 

总体而言,物种灭绝的趋势似乎正在恶化,物种灭绝的速度并没有放缓。生物多样性的总体水平,很大程度上取决于物种的种群规模(单个物种的总数)、物种丰富度(在我们的生物圈中有多少不同类型的物种)、遗传多样性(同一物种内的单个动物之间的遗传构成有多大差异)、以及物种栖息地范围(每个物种在地理上的分布情况)。自2006年以来,世界野生动物基金会和伦敦动物学会一直在发布所谓的“星球生命指数”,该指数估计了地球上生物多样性的总量和动物个体的数量。1992年,联合国环境规划署开放了《生物多样性公约》供签署,迄今已得到全世界196个国家的批准。该公约旨在应对全球生物多样性的下降,并指出“对物种和生态系统的威胁从未像今天这样严重”。人类活动导致的物种灭绝正以惊人的速度发生着。”《生物多样性公约》将地球生命力指数作为衡量生物多样性丧失的主要指标之一。

 

“地球生命力指数”是同类数据库中最大的,经常被引用在学术研究论文中。在2016年发布的最新版本中,该报告指出,1970年至2012年间,脊椎动物数量减少了58%。这个指数是由地球上三种不同类型的生态系统组成的,它显示了陆地种群减少了38%,淡水种群减少了81%,海洋物种减少了36%。因此,这些大规模种群数量的减少比单个物种的灭绝要快几个数量级。科学家们担心的是,在大规模物种灭绝事件发生之前,通常会出现大规模种群数量下降。也有文献记载,在前五次的生物大灭绝事件中,也出现了海洋酸化导致海洋珊瑚礁消失这样的事件,在其中一次大灭绝事件中,珊瑚礁受到的影响最大。根据世界资源研究所(World Resources Institute)和哥伦比亚大学(Columbia University)的数据,“目前10%的珊瑚礁已经遭到无法修复的破坏,如果我们继续像往常一样,世界资源研究所预计,到2030年90%的珊瑚礁将处于危险之中,到2050年将全部处于危险之中。”

 

无脊椎物种和植物也显示出与脊椎动物相似的衰退。如果整个生态系统开始迅速衰退,人类赖以生存的生态系统将开始崩溃,人类从中获得的利益也将丧失。人类从生态系统中获得的生态系统服务和利益包括:作物授粉、通过营养循环维持健康的土壤、调节气候、提供清洁的空气和水、食用的食物、药物(我们的大多数药物来自大自然,而不是人工合成的)、娱乐、精神、美学价值和许多其他方面。

 

生物灭绝将导致严重的生态、经济和社会后果。人类最终将会为我们所知宇宙中唯一存在的生命毁灭付出高昂的代价。因此科学家说:第六次物种大灭绝其实已经来临,我们已经走在路上,我必须采取有效的措施,不能因为我们人类的活动增加地球上生物的灭绝速率。

对于第六次物种大灭绝,你能做些什么呢?

所有悲观的预测只是为了惊醒人类,但第六次大灭绝还没有真正开始。虽然我们评估过的物种中有三分之一面临灭绝的威胁,在过去的一个世纪,人类也杀死了很多野生动物。但是,到目前为止,我们只失去了不到百分之一的物种,这些物种和我们一起在地球上生活了一万二千年。剩下的其他物种,仍然需要被人类保护和拯救。

我们每一个人可以通过做以下事情来阻止或延缓第六次物种大灭绝的发生:

减少温室气体排放,因为气候变化被预测为未来生物多样性的主要威胁。

购买可持续生产的产品,避免使用那些会加剧生物多样性丧失的产品,如棕榈油。

只购买可持续养殖的鱼类。

少吃肉,砍伐森林、养牛所排放的碳和甲烷给生物圈带来了额外的压力。

决不要买象牙等濒危物种的产品。

 

无论我们人类对地球做了什么,去怎样破坏地球,经过漫长的岁月地球都会恢复如初。甚至几百万年后,生物多样性很可能会超过现在的水平,但那时已不再有人类,我们可以回回想下过去的每一次大规模物种灭绝都是如此。

物种灭绝并不代表地球上生命的消失,有很多微生物在极端条件下也能生存,可恐龙不行,我们人类也不行。地球还可以在其生命周期内诞生下一次生命大爆发,但我人类将会永远消失。

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